Een planeet buiten ons zonnestelsel of een hype?

Gisteren was er nogal wat rumoer op Internet over een persbericht dat stelde dat astronomen zouden hebben aangetoond dat buiten ons zonnestelsel, ergens in de Oordwolk (waar veel kometen oorspronkelijk vandaan komen) zich een planeet zou bevinden die maar liefst vier keer zo groot zou zijn als Jupiter. De planeet werd al voorzichtig Tyche (Grieks voor "geluk" of "toeval", de Romeinse tegenhanger is "Fortuna") genoemd. Ook de Britse The Independent schreef erover. Het zou natuurlijk een enorme ontdekking zijn – als het waar zou zijn. Maar het werd geen journaal-item. Ook stond het niet in de krant. Dus wat ervan te denken?

Echter, toen ik vanmiddag de sterrenkundige Govert Schilling hierover twitterde, stuurde hij mij de link naar een kritisch stuk terug, waarin die hele bevinding nogal met scepsis wordt besproken. Schilling vond de hele zaak nogal opgeblazen. Het komt er simpelweg op neer dat de statistische data weliswaar intrigerend zijn en lijken te duiden op de aanwezigheid van een planeet, maar dat die data niet keihard zijn. Een echte doorbraak zou een heuse waarneming van de planeet zijn. Er zijn momenteel nieuwe telescopen in de maak die deze planeet wellicht kunnen waarnemen, maar zover is het nog niet. De conclusie:

This planet may not exist at all. It might, and I’d love for that to be true. But at the moment we just have interesting but inconclusive evidence supporting the idea of a large planet in the deep dark recesses of the solar system. That’s a long way from proof.

Met andere woorden, het is nog lang niet zeker dat er daarbuiten een nog onontdekte, mysterieuze planeet rondcirkelt. Het lijkt opnieuw dat de space-hype die sinds NASA's zelf-gecreëerde hype rondom buitenaards leven actief lijkt, weer eens heeft toegeslagen. Maar ik blijf het volgen…